科学家运用考古学手段发现,海獭也会用工具

2019.04.04
海獭在石砧上打开贻贝
 
  海獭世世代代都在使用工具。如今,考古学家正在揭开它们的秘密。
 
撰文:SYDNEY COMBS
 
  单凭翻看史前的垃圾,考古学家就能有许多新发现。很久以前,饥饿的人类用过的切损的石头,以及敲碎的贝壳,就能阐释我们的祖先曾经在哪里生活过,生活方式怎么样,以及生活过多久。
 
  如今,科学家运用同样的考古方法,去研究一种对贝类有相似口味的濒危哺乳动物——海獭。
 
  野生海獭习惯把贻贝摔在固定的岩石上,从而将其打开,因此,海獭成了少数几种能使用工具的哺乳动物之一。研究人员观察到,美国加州海岸生活的南部海獭有此类行为,之后,他们分析了附近岩石的磨损情况以及堆积的贝壳,最终得出了一些令人意外的结论。
 
  例如,丢弃的贻贝都是同一侧被敲碎,表明这个地方的大多数海獭都是惯用右爪。几十年来,研究人员以为,只有大猩猩和人类才有惯用的“手”,不过,袋鼠、蓝鲸,以及如今发现的海獭,让动物世界里拥有偏手性的动物种类逐渐增多。
 
  根据研究人员最近发表在《Scientific Reports》上的研究成果,研究人员利用贝壳存量和岩石磨损程度,估测出了海獭曾在此地进食过多长时间。该研究证明了这些考古学方法的有效性,未来的研究者可以重返此地,建立海獭在该地区及其它地区韦德娱乐1946手机版的时间线。
 
  了解这些,“能让我们知晓海獭使用工具的时间有多久,知晓它们这种使用工具的行为涉及的范围有多广。”该研究论文的第一作者、美国蒙特雷湾水族馆的高级研究员Jessica Fujii说道。
 
  该研究还可能解答一个问题,即生活在美国加州的海獭亚种南方海獭,为何比生活在太平洋西北岸和阿拉斯加州的北方海獭更倾向于使用工具。
 
考古学转向研究动物
 
  以前,考古学就曾涉足过动物界,不过,在这项研究之前,考古学主要关注的是黑猩猩之类的灵长类动物。
 
  2016年,灵长类考古学家发现,胡须僧帽猴使用石砧的历史,比之前预想的早600多年,而且这种猴子已经不再经常前往这些区域,说明考古遗迹并非现在的猴子种群留下的痕迹。
 
  事实上,在此次的研究,就是灵长类考古学家与海獭生态学家共同协作完成的。
 
  德国马普人类史研究所的高级科学家Natalie Uomini介绍说:“我们海獭方面的同仁们,研究海獭使用过的岩石和工具已有几十年时间了。”
 
  “他们此前思考的是,这种行为能追溯到多久以前,而我们则是完全独立地在思考如何把考古学用于其它动物。”

  既然动物考古学已经突破进了海洋环境,那么,它也可能会进一步发现其它水生生物有使用工具的情况。迄今为止,科学家只在少数几种海洋动物中发现了使用工具的情况,比如海豚在珊瑚中捕鱼时,会使用海绵来保护自己的吻部,甚至还把海绵当作定情信物。
 
  与海獭一样,猪齿鱼(tusk fish)也会把海胆或小海龟等硬壳猎物摔向它们最爱的岩石上。
 
  “类似情况太多了,简直让人不敢相信。”澳大利亚麦考瑞大学鱼类实验室的生态学家Culum Brown感叹道。
 
  “通过这种标准的考古学方法,”比如发掘猪齿鱼留下的贝壳堆或垃圾堆,“你可能会发现,这些地点究竟被它们使用了多久。”
 
(译者:mikegao)
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