海洋中的“金刚狼”:海羽星

2018.08.26
 
  研究人员在菲律宾对海羽星的生态情况展开了调查,包括寄生物种如何凭借独特的方式适应这个宿主。
 
撰文:LORI CUTHBERT
 
  海羽星是一种存活了2亿年的物种,看起来仿佛直接从苏斯博士的书本中跳出来似的。它也许是礁石里的下一任国王。气候变化导致海水升温,礁石里的其他居民,比如珊瑚,已经奄奄一息;然而这种长得像植物一样的动物似乎依旧欣欣向荣。
 
  过去十多年里,不列颠哥伦比亚大学的Angela Stevenson一直在研究包括海羽星和海百合在内的海洋生物。她目前驻扎在菲律宾的东内格罗省,和研究团队一起观察生活在礁石附近的大量海羽星群落,并进行实验。
 
海洋中的“金刚狼”:海羽星
Angela Stevenson及其团队在菲律宾的东内格罗省共研究了8个海羽星物种,上图是其中之一。
摄影:ANGELA STEVENSON
 
海洋中的“金刚狼”:海羽星
一个小“寄生者”舒适地坐在自己选好的海羽星上,这是一只黄色龙虾。寄生者离开后,往往几个小时之内就会返回宿主身边。
摄影:ANGELA STEVENSON
 
海洋中的“金刚狼”:海羽星
褐红色的海羽星栖息在礁石上。研究人员表示,菲律宾的海羽星多种多样,数量庞大,而且颜色丰富多彩,黄色、绿色、红色、粉色,不一而足。
摄影:ANGELA STEVENSON
 
海洋中的“金刚狼”:海羽星
一只斑节虾栖息在海羽星宿主上。这种寄生者很懒,甚至不会主动觅食。它们等待宿主吃完后排出粪便,以此为食。
摄影:ANGELA STEVENSON
 
海洋中的“金刚狼”:海羽星
仔细看!这只海羽星里藏着蜗牛。
摄影:ANGELA STEVENSON
 
  这次的研究对象是8种海羽星,它们生活在不同深度礁石上。科学家们研究了海羽星与小虾、螃蟹、生活在它们身上的蜗牛之间的关系,以及腕足被截断后,重新长出的速度。
 
无尽的腕足
 
  没错,海羽星的腕足可以再生,如果它们一直在水中,似乎可以无限生长。某些海百合纲动物最多可以长出150条腕足,只要切断就会生长,不过速度不是很快,在Stevenson的研究基地,它们每天生长不到1毫米。
 
  鱼是最大的消耗者,但生活在海羽星里的其他小动物只是闲逛,当然偶尔也会把宿主当成零食吃一口。Stevenson告诉我们,其中大部分寄生者甚至都不会去觅食,它们只是简单地等待海羽星像魔术贴一样具有粘性的腕足带来食物残渣,直接消化,而那些懒洋洋的虾或蜗牛则以消化产生的粪便为食。
 
  Stevenson说,腕足再生也许是这些活化石成功存活2亿年,并继续存活下去的原因。
 
  “我们不太确定海羽星的寿命,但我开始思考这些动物也许是不死之身。只要一部分中央萼部(即所有腕足延伸出来的中心点)没有受损,它们就能恢复完整。”
 
神奇的适应性
 
  这种有着神奇再生能力的动物似乎也能适应变暖的海洋。
 
  “我们知道一些物种在气候温暖的环境中生活得很好,”Stevenson在实验室里,把温度提高了2摄氏度,“当我们提高温度时,它们再生腕足的速度变快了。”Stevenson怀疑,气候变暖可能会伤害通常以幼年海羽星为食的捕食者,让更多的海羽星进入成年期。
 
  与此同时,海洋仍在不断变暖:NOAA每季度发布的《气候状况:全球气候报告》(1月至3月)显示,这段时期,全球海洋的热含量达到了有记录以来的最高位,也就是1955年的水平。这种趋势预计不会逆转。
 
  但在变暖的海洋世界中,海羽星仍在愉快地生活着。Stevenson说,虽然珊瑚因为海洋温度急剧上升,持续死亡,但海羽星看上去却安然无恙。
 
  “我怀疑珊瑚的死亡也会影响海羽星的种群数量。它们所需要的,实际上是带来食物的洋流,以及可供栖息的基底——任何基底都可以。”
 
(译者:Sky4)
 
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