你可听说过“月球树”的故事?

 
你可听说过“月球树”的故事?美国马里兰州,美国宇航局戈达德太空飞行中心里,路灯映照着一棵高高的月球树。这棵美国梧桐栽植于1977年,由1971年阿波罗14号飞船搭载的种子绕月飞行后培育而成。
图源:MARK THIESSEN, NGM STAFF
 
撰文:CATHERINE ZUCKERMAN
 
  1977年至今,美国宇航局戈达德太空飞行中心里的那棵美国梧桐树,一直在迎接着八方来客。它看上去与其它的美国梧桐树别无二致,隐藏在郁郁葱葱而又宁静的马里兰郊区校园里。
 
  不过,当人们从它斑驳的树影下走过时,当人们欣赏它的叶子随季节变化时,许多人或许根本不知道它来自于月球。
 
  戈达德天空飞行中心的这棵美国梧桐树,是散布于美国各地的十几棵“月球树”之一。1971年,阿波罗14号飞船的宇航员Stuart Roosa曾带着这些种子到过月球。Stuart Roosa当时是指挥舱的飞行员,意味着他会停留在绕月轨道上,而指挥官Alan Shephard和月球舱飞行员Edgar Mitchell会登陆月球表面。当时,Roosa在自己的个人行李箱中裹挟了几百粒种子。
 
  这一做法部分兼有科研目的和公关目的,是美国林务局与美国宇航局之间的合作项目。Roosa在成为宇航员之前是林务局的跳伞消防员。他把种子带上太空,能够提高公众对联邦机构的认知度,还能让美国宇航局的科学家们探究一个重要的问题:微重力环境会如何影响植物?
 
  当他们返回地球后,这些种子与宇航员一起进行了隔离。依据当时的标准规程,隔离的目的是要阻止任何可能有害的月球微生物扩散到地球。当时中间还有一个小插曲:装着种子的小罐子放进真空室之后爆裂开来,让人们不禁一阵慌乱。不过,这些种子都经受住了这些磨难,其中多数都正常地发芽了。
 
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  此后几年,树苗被种在了美国各地,其中多数都是1976年在美国建国200周年纪念韦德娱乐1946手机版期间种植的。或许是这项极具历史意义的纪念韦德娱乐1946手机版太过耀眼,除了少数当地的小型仪式之外,全国上下很少有人关注植树韦德娱乐1946手机版,于是,这些月球树默默变成了历史的背景。
 
转折点
 
  之后,大约20年后,戈达德太空飞行中心的行星科学家Dave Williams收到了一封邮件。当时,他的任务是为该机构的网站收集月球和行星数据档案。与20世纪90年代的许多网站一样,这个网站也仅仅有个雏形。
 
  与此同时,印第安纳州一名三年级的教师Joan Goble一直在这个网站上搜寻一棵奇异树木的信息。当他看到Williams的名字后,决定给他发邮件。Goble老师解释说由于班上的一个项目,她和她的学生来到了学校附近的女童子军营地。营地里有棵树,旁边一个小小的木牌上写着“月球树”。她问Williams能不能详细讲讲这个奇特的标牌,并且想知道是不是还有其它月球树存在。
 
  “我告诉她我压根儿就没有听过这些!” Williams对这个问询非常兴奋,于是开始私下里搜寻月球树的信息。他说:“我在戈达德到处问,肯定有很多参与过阿波罗项目的老前辈。我问了所有人,没人听说过月球树。”
 
  Williams在网上搜索,向美国宇航局的历史办公室寻求帮助,最终寻到了大约6棵月球树的下落,还发现一些老旧的剪报上提到了阿波罗14号的月球树。他还偶然发现了1976年时任美国总统Gerald Ford发给各地二百周年建国纪念月球树植树仪式的致辞,其中部分写道:“我谨向那些参加1971年1月31日随阿波罗14号登上月球的小树苗植树仪式的人们,致以亲切的问候。宇航员Stuart Roosa、Alan Shephard和Edgar Mitchell飞向月球时携带的树种,象征着我们人类和科研的伟大成就。”
 
你可听说过“月球树”的故事?
1977年9月,《戈达德新闻》报道了月球树的植树仪式。这棵月球树如今仍然生长在戈达德太空飞行中心。
图源:NASA
 
  Williams把自己获取的信息分享给了Goble老师,然后有了个想法。
 
  他说:“我当时想这个故事真的很酷。”于是,他在美国宇航局档案网站上建了一个网页,让读者们去了解阿波罗号的月球树。他还邀请人们帮他一同搜寻。“我在页面底部写道,由于没有关于月球树的栽植地点的记录,如果你恰好知道你附近有一棵月球树,请发邮件告诉我。然后我就收到了许多邮件。”
 
  Williams的月球树页面仍然健在,并且目前已经证实了80棵月球树。在某些条目下,比如种在白宫里的一棵火炬松,已经用星号标出,表示该棵树已经死亡。还有一些条目下,比如俄勒冈州议会大厦附近成功萌发的一棵花旗松,有超链接可供查询详细信息和具体位置。
 
生根发芽
 
  除了证明许多从月球带回的种子在地球上长得很好之外,从来没人正式研究过月球树,因此,人们也无从得知从月球飞一圈回来对这些树有何生物影响。幸运的是,美国宇航局并未止步于树苗。
 
  比如,美国肯尼迪太空中心的研究人员正在进行试验,在国际空间站里种植农作物。
 
  该中心的生命科学项目科学家Gioia Massa介绍说:“我们目前面临的最大困难就是水,以及如何浇灌植物。”当前,宇航员需要手工操作,把液态水通过软管挤进栽培种子的泥土基质里。“全手工操作,非常耗费人力。”
 
  不过,回报很甜蜜,或者,很辣。Gioia Massa说,2015年至今,宇航员们可以自由享用他们所种植的作物。目前,国际空间站上的宇航员正在食用京水菜,这种绿叶蔬菜带有辛辣味道。
 
  Gioia Massa说:“他们要吃掉一半,然后把另一半带回来做研究。”
 
  Gioia Massa及其团队的一个研究课题是食品安全。在航天器这种密闭环境里,生态系统包括人类、植物和微生物,保持平衡很关键。Gioia Massa还在研究植物的化学与营养特征,研究未来在火星上种植作物时能否利用火星本身的土壤和矿物质。
 
  在地球之外的地方进行耕作的另一个关键因素,就是利用“蒸散”过程。
 
  Gioia Massa介绍说:“植物吸收的水分通过叶子蒸散成为超纯水。我们可以收集并二次利用这些超纯水,因此,我们可以把植物看作未来生命支持系统的一部分。尤其是长远来看,未来我们将需要独立于地球而生存。”
 
  当然,距离人类或树木在火星上繁衍生息可能还需要一阵子。不过,与此同时,立志成为宇航员的人们可以去看看月球树,或许能感觉离地球外的生活稍微近一点。
 
(译者:mikegao)
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