科学家在临近恒星周围发现疑似宜居行星

科学家在临近恒星周围发现疑似宜居行星
如插图所示,蒂加登星是约12光年外的一颗非常暗淡的红矮星。天文学家称,这颗古老、昏暗的恒星的宜居带里可能存在两颗行星,意味着这两颗行星可能适宜我们所知的生命生存。
插图:WALT FEIMER, NASA
 
撰文:NADIA DRAKE
 
  昨日,天文学家在《天文学和天体物理学》期刊上刊文称,仅在12光年外的一颗古老的小恒星周围,可能有两颗气候温和的岩质行星。如果确认,这两颗新发现的行星与地球的质量几乎完全一样,而且两颗行星的轨道都允许地表上流淌、积存液态水。
 
  科学家估计,这颗名为蒂加登星(Teegarden’s star)的恒星的年龄至少已有80亿年,几乎相当于太阳年龄的2倍。因此,可以推测,任何绕它运行的行星也同样古老,因此,我们所知的生命形式应该有足够时间演化出来。截至目前,这颗恒星还非常安静,很少有狂暴的恒星震动和耀斑发生的迹象。
 
  此外,该恒星系相对较近,天文学家很有兴趣把它作为目标,用来调校下一代望远镜去观测其它行星,寻找地外生命的迹象。
 
  此项研究团队的成员、加泰罗尼亚太空研究所的Ignasi Ribas称:“蒂加登星的这两颗行星可能都很宜居。我们终将确定它是否真的宜居,或者是否已经有生命居住。”
 
“矮子”恒星
 
  蒂加登星直到2003年才被发现。当时,美国宇航局的天体物理学家博纳尔•蒂加登(Bonnard Teegarden)正在挖掘天文观测数据,寻找当时未能发现的附近暗淡的矮恒星。
 
  蒂加登星是恒星中的“矮子”,其质量仅有太阳的9%。它是一种超冷的M型红矮星,所散发出的光线大多是红外线,与拥有7颗已知行星的恒星TRAPPIST-1一样。不过,与TRAPPIST-1相比,蒂加登星与地球的距离只有三分之一,因此,它也成了天文学家进一步研究的理想天体。
 
科学家在临近恒星周围发现疑似宜居行星
这张插图描绘的是蒂加登星及两颗新发现行星的疑似轨道。如图所示,我们的太阳系距离该恒星系大约12光年。
插图:ANDREAS HOUGARDY, UNIVERSITY OF GÖTTINGEN
 
  目前,Ribas及其同事正在342颗小型恒星周围搜寻行星。他们将位于西班牙卡拉阿托天文台的CARMENES设备对准了这类迷你恒星。
 
  CARMENES设备观测蒂加登星已有三年多,一直在寻找行星绕行使其产生的摇摆或拖拽。最终,共有200多项测量表明有两颗行星在其周围运转,每颗行星的质量都差不多是地球质量的1.1倍。该团队通过计算得知,蒂加登星b这颗行星的公转周期只有4.9个地球日;而另一颗行星蒂加登星c的公转周期则有11.4天。
 
寂静得可怕
 
  在该团队公布这两颗行星的存在之前,他们必须要排除恒星固有的一些现象,比如恒星黑子和耀斑,因为这类现象可能会让科学家误以为是行星。有时候,对红矮星而言,这项工作相当困难,因为红矮星是出了名地狂暴,容易爆发大型耀斑。但是,蒂加登星却寂静得可怕,因此很容易就能辨别出行星产生的信号。
 
  Ribas说:“测量次数如此之高,而这颗恒星的行为又这么乖巧,因此几乎找不到另外的解释了。所以,对我而言,可以很明确地断定探测到的就是行星。我敢赌上我的小指头,它们肯定存在。”
 
  美国夏威夷大学的Lauren Weiss也表示认同:“这两颗候选行星的可信度很高。数据的质量令我折服。”
 
  不过,Weiss指出,有几个问题让她有点儿犹豫。第一,科学家们并不知道蒂加登星自转一圈的确切周期,而这类运动可能会被误认为是行星的信号。
 
  此外,她说:“恒星自转可能只会与一颗行星的自转相似,而不会类似于两颗行星,因此,至少有一颗行星可能是真实存在的。”
 
  第二,她认为,这两颗行星绕恒星公转的速度可能比他们推测的更快,这可能会降低它们的宜居性。
 
  Weiss说:“不过,这些细节问题是次要的。如果真有行星绕行这颗恒星,而研究者只是把公转周期计算错了,这些行星仍然是存在的。”
 
(译者:mikegao)
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