世界上最大霸王龙化石现身加拿大

撰文:Michael Greshko
 
世界上最大霸王龙化石现身加拿大
名为Scotty的霸王龙化石发现于1991年,研究人员估计其生前重达8.8吨,是人类迄今为止发现的最大霸王龙。 
绘图:Beth Zaiken,the Royal Saskatchewan Museum
 
  加拿大的一个化石遗址出土了迄今为止人类发现的最大霸王龙化石标本,研究人员估计其生前重达8.8吨,比现在活着的大多数大象都重的多。
 
  上周,发表于《解剖学记录》的一篇研究公开了这头恐龙。这具恐龙化石的完整度为65%,其中包括头骨、臀部化石以及一些肋骨、腿骨和尾骨。这头恐龙的绰号是“Scotty”,按照其霸王龙的标准称得上“高寿”,其死亡时至少28岁。
 
  大约6800万年前,Scotty所了解的加拿大是一个亚热带沿海天堂,不过生活不是度假。这头恐龙的骨骼伤痕累累,它有一根折断并愈合的肋骨,下颚出现感染的迹象,尾巴受伤,很可能是另一头霸王龙撕咬所致。
 
  “从这些伤病来看,即使对食肉恐龙之王来说,生活也不容易,”底特律梅西大学的古生物学家Nizar Ibrahim说道,他没有参与这项研究。
 
  新发现表明,相比古生物学家根据现有化石而推测得出的结论,大型食肉恐龙实际上可能更长寿,体型也更大。在已知的物种中,霸王龙是最具代表性的已灭绝恐龙之一,科学家已经发现了20多具霸王龙化石。
 
  “随着更多其他兽角类恐龙化石被发现,我们也将发现属于它们物种的Scotty:体型特别大、特别老的个体,”研究领导者、阿尔伯塔大学的博士后研究员Scott Persons说道。“新发现扩充了霸王龙体型尺寸的范围,甚至超出了我们目前所了解的霸王龙的相关信息,不过我对此并不感到惊讶。”
 
庞大的骨架
 
  事实上,早在1991年古生物学家就已经知道Scotty,当时考古学家在加拿大萨斯喀彻温省的一处遗址发现了它的骨骼。为了庆祝这次重大发现,现场工作人员决定为Scotty干杯。不过,当时他们手头上仅有一瓶苏格兰威士忌,于是这头恐龙便得到了这个绰号。
 
  然而,科学家们花了20多年时间才完全弄清楚Scotty化石的真实情况。这头恐龙的骨骼非常庞大,牢牢地卡在异常坚硬的岩石中,这使得将其挖掘出来进行研究极其困难。不过,一旦Scotty的骨头化石被发掘出来,Persons的团队就可以最终计算出恐龙的年龄和尺寸。
 
  Scotty骨骼的横截面表明,其骨骼结构非常健康,与另一头已知死于28岁左右的霸王龙的骨骼情况相似。Scotty的大腿骨为计算其尺寸提供了重要线索。
 
  科学家们通过对许多活体动物研究后发现,动物的大腿骨越宽,这块骨头承受的重量就越大。Scotty的大腿骨直径达20公分,意味着其两条腿可以支撑超过8.8吨的重量,误差范围为2吨。如果对Sue使用相同的方法计算,其重量要比Scotty轻400公斤。Sue是一具著名的完整霸王龙化石,珍藏于菲尔德博物馆。
 
至精至简
 
  不过,这种骨测量方法无法完全保证正确。首先,动物不会用骨骼被动地支撑体重;骨头还要承受运动的力量。有证据表明,霸王龙可能比其他大型食肉恐龙更快、更敏捷,比如早期的异特龙。或许霸王龙的腿骨有些过度设计,以便承受跑步的压力,这将导致研究人员的估测值大于Scotty的实际体重。
 
  此外,体重只是分析体型大小的一种方法,并不是所有食肉恐龙的体型都相同。霸王龙等暴龙似乎更矮胖,而其他恐龙物种的体型则更细长。一些研究人员认为,不同的霸王龙物种甚至都可能存在这一差别,霸王龙中包括一些更“苗条”的亚种。
 
  没有哪种恐龙比棘龙更能说明上述情况。棘龙是一种半水生恐龙,大约1亿年前栖息于如今的北非地区。棘龙的鼻子到尾巴尖大约15米长,因此可能比霸王龙还要长。不过,如果仅根据大腿骨的尺寸估计棘龙的体重,计算的结果仅为1.6吨。
 
  事实上,几乎可以肯定棘龙的体重会更重。科学家认为这种恐龙大部分时间都在水里度过,因此能用更小的后肢逃跑。此外,棘龙的骨骼密度要比其他食肉动物大得多,这一特征有助于半水生恐龙保持浮力。
 
  “从某种程度上说,棘龙打破了常规,”重新发现棘龙化石的国家地理杂志授权人Ibrahim说。“这是一种高度专业化的兽角类恐龙,其生态特征和环境背景非常独特,它更像是一种河怪。”
 
  目前,Persons的注意力将会停留在陆地上。他将继续对Scotty的化石进行详细研究,从霸王龙引人注目的眼部装饰和其头骨两侧的“角”开始。
 
  “大家都在谈论的热门话题是Scotty究竟有多大,”他说,“但我最喜欢Scotty的其实是那些更小的细节——一些怪异的小特征。”
 
(译者:流浪狗)
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