你知道蛇是如何爬树的吗?

你知道蛇是如何爬树的吗?
大蟒蛇正盘踞在树枝上。
摄影:Pete Oxford,Minden Pictures/Corbis
 
撰文:Carrie Arnold
 
  一项新的研究声称,蛇在爬树的时候,“首要考虑的问题是安全”。
  蛇并没有用恰到好处的力气抓住树来防止自己往下滑,而是施加更多的力,远远超过实际需要。研究者认为,这样做,蛇就可以选择是更轻易地爬上树,还是降低掉下来的风险。
  Greg Byrnes是纽约锡耶纳大学的爬虫学家,也是这份报告的第一作者,他发现尽管科学家知道蛇会爬树,对此也有一个大概的概念,但没有人知道蛇究竟用了多少力量来攀爬,或者它们决定用多少力气。Byrnes试图揭开这一谜团,并对他的发现吃了一惊。
  他说:“对于蛇来说,安全是最重要的,比省力要重要得多。”
  垂直攀爬并不容易,那些体育课上攀绳而上的人都可以证明这一点。攀登到更高的地方需要很多能量。 然而,对于很多动物来说,攀爬的花费却是非常值得的。比如蛇,一些蛇是树栖物种,大多数时候都在树上,既能够躲避捕食者,又可以捉到猎物。
  动物如何爬树取决于它们的身体情况。例如,猫可以用爪子抓住树,它们的攀爬就会容易一些。人类必须依赖于肌肉的强度施加足够的力量,才能不掉下去。蛇尽管没有四肢,但它们也能够利用身体紧紧地缠绕在树干上产生的肌肉力量来爬树。
  Byrnes和辛辛那提大学的同事Bruce Jayne在实验室里进行了握力测量,他们建了一个94.4英寸(240厘米)高的圆柱体模仿树干。他们在“树干”的不同部分放上了压力传感器,并用带织纹的胶带将其包裹起来。随后研究者拍摄了五条不同品种的蛇爬上“树”的过程。有一些种类,例如莫雷利亚诺塔蛇,一生几乎都住在树上。其他的,比如大蟒蛇,幼年时也会在树上盘踞相当长的时间,以躲避捕食者,但成年后就会从树上下来。
  因为蛇的身体又长又细,它们可以从不同的方向把自己裹在人造树干上,从均匀地绕上树干到把大部分身体聚集在一个高度。无论蛇是怎么做的,Byrnes和Jayne发现,这五种蛇使用的力量都远超防止下滑所必须的量——有时甚至多达三倍。
  Byrnes相信,这种需要额外能量的超强抓力对蛇来说是有好处的,可以减少它们坠落的几率。他说,在坠落所带来的危险中,直接的身体伤害要少一些,但暴露在外却很严重。
  “从10米高的地方坠落不一定会真的伤害到一条蛇,但跌落在地却能让捕食者看到它们。蛇不得不再爬一次树,所以第一次就小心一些能更有效地节省体能。”
  Byrnes认为,防止坠落在动物王国里是一条规则,没有例外。因此,如果下次你在体育室里沿着绳子攀爬,胳膊开始发抖的时候,请记住你的肌肉正在进行一场古老的战斗,来确保身处高处的你依然安全。
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