浴火而生,污染依旧:热塑塑料是如何伪装成石头的

浴火而生,污染依旧:热塑塑料是如何伪装成石头的
在康沃尔海滩上收集的塑料垃圾。
摄影:ROB ARNOLD
 
撰文:MADELEINE STONE
 
  在英国西南部沿海地区的沙滩上,各种各样的石头在等待沙滩游客的到来:从小小的鹅卵石,到沉重的镇纸石,全都散布在垃圾里。它们看起来平淡无奇:偶尔的彩色淹没在灰色的基本色调中,表面平滑,棱角已被磨圆。
 
  但只要弯下腰拾起来,掂量一下,你就会发现这些看起来毫不起眼的东西其实根本不是石头。
 
  这是热塑塑料(pyroplastic):一种经过火焰炙烤而诞生的新型塑料污染。它们的外形简直可以以假乱真,甚至能骗过地质学家。在最近发表于《整体环境科学》的论文中,普利茅斯大学的环境科学家Andrew Turner对这种物质进行了描述,他指出,在世界各地,高温形塑的塑料就藏在光天化日之下。
 
  “因为它们看起来非常符合地质特性,你可能走过几百块这种‘石头’,却浑然不觉。”
 
冒名顶替
 
  几年前,康沃尔塑料污染联盟的志愿者联系到了Turner,这个联盟有好几个组织,在游客数量众多的康沃尔郡海滩负责清理工作。这是Turner第一次听说,人类的垃圾中出现了奇怪的新成员。
 
  海滩清理员发现了一些奇怪的类似鹅卵石和石头的东西,它们非常轻,可以漂浮在水面上。是的,这些就是塑料仿品。Turner说,一些志愿者已经收集了上千块“石头”。环境艺术家、康沃尔人Rob Arnold甚至为当地一家博物馆策划了一场展览,请游客在塑料中找出真正的岩石。结果很少有人能分辨出来。
 
  Arnold说:“这次展览非常成功,也很令人震惊。人们惊讶于污染物就在眼前,而他们却看不出来。”
 
  大约一年前,Turner决定更系统地研究这一现象。他在社交媒体上发出呼吁后,收到了从苏格兰到不列颠哥伦比亚省各地的垃圾样本,但他最后决定集中分析惠特桑德湾附近的垃圾。这是一片受保护的海湾,康沃尔郡最好的海滩很多都在这里。Turner的团队先测量了这些垃圾的尺寸和密度,接着用X射线和红外光谱检测化学成分。
 
  它们发现,这些“石头”的成分是聚乙烯和聚丙烯,二者都是最常见的塑料,此外还有大量化学添加剂,但最让研究人员吃惊的是,里面竟然含有铅,它经常和铬一起出现。
 
  Turner认为,这些是铬酸铅的痕迹。几十年前,制造商把这种化合物添加到塑料中,让它们变成鲜艳的黄色或者红色。这些颜色变得暗淡可能是因为被烧过,于是Turner的团队在实验室里熔化了一些色彩亮丽的塑料,它们果然变成了深灰色。
 
  与此同时,在风与水经年累月的侵蚀下,热塑塑料的边缘变得平滑,外观也被风化。
 
  “鹅卵石需要几十万年才会发生地质上的变化,”Turner说道:“我认为塑料也发生了同样的变化,但速度要快很多。”
 
来源不明,后果未知
 
  康沃尔郡热塑塑料的确切起源目前仍是一个谜。Turner推测可能有多个来源,比如篝火(与夏威夷的塑料-岩石混合物塑料球有关)、旧的垃圾填埋场。其中一些物质可能是从萨克岛漂到英吉利海峡对岸(最近的报告显示,当地在焚烧垃圾,并倒入海中),或者从加勒比海岸一路漂过来。
 
  不管怎样,热塑塑料已经出现了,Turner想知道它们会对环境造成怎样的危害。一些带有蠕虫的样本富含铅,说明动物会摄取塑料,有可能将重金属引入食物链。
 
  Turner和美国的一位同事分享了一些样本,这位同事正在做进一步分析,确定其中是否也含有有害的有机化合物。
 
  他表示:“在不受控制的环境下燃烧塑料,会产生各种有害物质。”
 
  除了直接的生态影响外,这些热塑塑料还代表了另一层意义:塑料已经无处不在。莱斯特大学的古生物学教授Jan Zalasiewicz在思考,这些东西是否会在岩石中留下痕迹,就像三明治那样,和鸡骨头、放射性尘埃等痕迹一起,划出当前短暂的地质时刻。
 
  Zalasiewicz很清楚,无论热塑塑料的最终命运如何,塑料正在“成为地质循环的一部分”。
 
  “它们现在居然就跟就像石头一个样了。”
 
(译者:Sky4)
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