英国东印度公司兴衰史

2019.09.17
撰文:ERIN BLAKEMORE
 
英国东印度公司兴衰史
在目睹了西班牙无敌舰队(Spanish Armada)的溃败后,伊丽莎白女王一世颁布了一项皇家许可状,授权英国商人代表王室在东印度群岛进行贸易。
图:LEEMAGE, CORBIS/GETTY
 
  如今的谷歌或苹果公司很强大?没错,但与不列颠东印度公司(East India Company)相比,还差了点意思。这家盈利企业曾经控制了几乎整个印度次大陆。在1600年到1874年间,东印度公司建起了有史以来最强大的贸易帝国,配有自己的军队和领土,几乎完全垄断了茶叶贸易。
 
  17世纪初,印度次大陆被称为“东印度群岛”,它被认为是一片拥有无限潜力的土地,盛产倍受欧洲权贵青睐的香料、织物和奢侈品。当时,西班牙和葡萄牙凭借超凡的航海实力首先垄断了远东地区的贸易。但英国也虎视眈眈地盯着这块肥肉,1588年,英国击败西班牙无敌舰队,为其成为海上霸主铺平了道路。
 
英国东印度公司兴衰史
图中这幅画描绘了18世纪末不列颠东印度公司官员骑大象的场景。
图:HERITAGE IMAGE PARTNERSHIP LTD, ALAMY
 
  1600年,一群英国商人向伊丽莎白一世索要一份皇家特许状,允许他们代表王室在东印度群岛开展贸易。商人们拿出了近7万英镑的自有资金,成立了不列颠东印度公司。
 
  该公司依赖于“工厂”制度,把“代理商”留下来设立贸易站,允许他们针对货物进行采购和谈判。1613年,他们与莫卧尔王朝的贾汗吉尔皇帝(Jahangir)签订了一项条约,条约允许该公司在苏拉特(Surat)建立首家工厂。多年来,该公司涉猎过的贸易包括胡椒和其他香料、棉布和丝绸面料,最后是茶叶,并将业务扩展到波斯湾、中国和亚洲其他地区。
 
英国东印度公司兴衰史
莫卧尔王朝国王沙阿拉姆二世(Shah Alam II)授予东印度公司军队领袖罗伯特·克莱夫(Robert Clive)在孟加拉收税的权利。
图:HULTON ARCHIVE, GETTY
 
  东印度公司的皇家许可状赋予了它“发动战争”的能力,最初它利用军事力量来保护自己,打击竞争对手。然而,1757年,该公司夺取了整个孟加拉的控制权。公司军队领导人罗伯特•克莱夫(Robert Clive)成为孟加拉总督,开始征收税款和关税,并用所得的税款购买印度商品出口到英国。随后,该公司乘胜追击,将法国人和荷兰人赶出了印度次大陆。
 
  在随后的几年里,东印度公司强行吞并了次大陆的其他地区,并与那些无法征服的地区统治者结成联盟。在鼎盛时期,其军队人数达到26万(是英国常备军的两倍),并掌控着近一半的英国贸易。至此,印度次大陆处于东印度公司股东的统治之下,他们每年会选出“商人政治家”来决定其领土内的政策。

  但英国政府在获悉该公司的财务困境和滥用权力的情况后,要求拿回公司的控制权。1858年,经过长期的清盘,英国政府终于结束了该公司在印度的统治。1874年,已成为空壳的东印度公司正式解散。
 
  那时,东印度公司已经参与了走私鸦片贸易(该公司在印度种植鸦片,然后非法出口到中国,以换取垂涎已久的中国商品)和国际奴隶贸易(在17和18世纪运送奴隶并使用奴工)。尽管东印度公司黯然退出了历史舞台,但其辉煌的过往却未被后人遗忘。
 
(译者:陌上花开)
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