大科普:究竟什么是物种灭绝?

大科普:究竟什么是物种灭绝?美国鼠兔(摄于怀俄明州的大黄石生态系统)因栖息地变暖而被迫向北迁徙。
摄影:DREW RUSH,NAT GEO IMAGE COLLECTION

撰文:LIZ LANGLEY

  灭绝是一种自然现象:毕竟,在曾经生活于地球上的所有生物中,如今90%以上都已不复存在。

  但人类使情况变得更糟,由于人类造成的栖息地丧失、气候变化、入侵物种、疾病、过度捕捞和狩猎,加快了自然灭绝的速度。

  杜克大学的保护生态学教授Stuart Pimm表示:“我们正在失去一大批具有独特生态作用的物种。”例如,像海獭和鲨鱼这样的顶级捕食者已经减少,导致其生态系统失去了平衡。

  每天都有几十种新物种灭绝,科学家称超过20000种动植物正处于永久消失的边缘。四分之一的已知哺乳动物面临灭绝的危险。

  追踪物种减少的主要机构是国际自然保护联盟。该组织对野生物种进行评估,并结合各种来源的数据,按照其脆弱程度将其列入濒危物种红色名录。

  以下是生物学家在谈论物种灭绝时使用的一些术语和概念。

极度濒危

  这些动物正面临很大的灭绝可能性。这类物种包括苏门答腊犀牛和苏门答腊猩猩,其栖息地正不断被伐木和农业种植破坏。

野生灭绝

  这些物种不再生活于其自然栖息地内,只存在于圈养环境中,如动物园或繁育中心。1987年,世界上仅存的27只加州兀鹫被人类圈养,因而导致其野生灭绝。
 
大科普:究竟什么是物种灭绝?图为圣地亚哥野生动物园里的一只加州兀鹫。当人类介入并捕获了剩余的野生加州兀鹫时,这种鸟几近灭绝。
摄影:JOEL SARTORE,NAT GEO IMAGE COLLECTION

  关岛秧鸡是一种不会飞的小型鸟类,几乎被入侵的棕树蛇捕食殆尽,后者被美国军方意外带到关岛。如今,关岛秧鸡只生活于圈养环境中,比如匹兹堡的国家鸟类公园。

局部灭绝

  局部灭绝不是世界自然保护联盟的一个分类,而是一个术语,表示一种动物从其自然栖息地灭绝。灰熊在加州已经灭绝,不过仍然生活在其它地区的野外。
 
大科普:究竟什么是物种灭绝?在阿拉斯加的克拉克湖国家公园,一只母灰熊在观察周围环境。这种食肉动物在加州已经灭绝,加州是其曾经栖息地的一部分。
摄影:BARRETT HEDGES,NAT GEO IMAGE COLLECTION

  Pimm称,由于气候变化导致的气温升高,美国鼠兔(一种“非常可爱”的嗜寒啮齿动物)被迫迁徙到更高海拔的地区。到达高海拔地区之后,这种哺乳动物就会面临没有足够生存空间的困境。

  例如,2017年的一项研究发现,由于气候变暖,美国鼠兔已经从其位于内华达山脉的栖息地消失。不过,美国鼠兔的数量还没有减少到被列入濒危名录的地步。

  在新英格兰,少雪的冬天致使一种蜱虫活得更长,这反过来又导致该地区的驼鹿大批死亡。这些“幽灵驼鹿”长着瘦骨嶙峋的脖子,瘦弱的躯体,以及大而无毛的斑点,当它们跌跌撞撞地穿越森林时,看起来就像行尸走肉。
 
大科普:究竟什么是物种灭绝?一只母麋鹿和其幼崽正在穿越缅因州的一个湖泊。
摄影:ROY TOFT,NAT GEO IMAGE COLLECTION

功能性灭绝

  加州大学伯克利分校的保护生物学教授Steve Beissinger说,这个术语意味着一个物种的数量太少,无法在生态系统中发挥其应有的功能。

  比如说,美洲栗树曾经遍布北美地区,但20世纪初,一种真菌导致35亿棵美洲栗树死亡。只有少量美洲栗树幸存下来,导致其功能性灭绝。

灭绝

  Beissinger说,国际自然保护联盟的这个分类意味着,一个物种“在全球范围内灭绝”或“彻底消失”,这是经过时间的推移和对其栖息地进行彻底搜索后做出的推断。

  狩猎和栖息地丧失很可能导致色彩斑斓的卡罗莱纳长尾鹦鹉灭绝,美国曾经生活着大量卡罗莱纳长尾鹦鹉,而现在已被正式认定为灭绝。根据康奈尔大学鸟类学实验室的研究,这种鸟特别脆弱,因为它们遭遇枪击后不会逃离,而是和受伤的同伴待在一起。

灭绝物种被重新发现

  有时,被认为已经灭绝的动物又重新出现,这往往要归功于研究者在偏远栖息地开展的针对性调查。

  所谓的“拉撒路物种”,就是几十年来在其正常栖息地内都未被发现的物种,但却可能出现在一个意想不到的地方,或者仅仅是因为种群数量较少而难以被发现。

  2010年,国际保护组织和世界自然保护联盟的两栖动物专家小组发起了一项行动,旨在寻找10种已灭绝的、具有很高科学和美学价值的两栖动物。这次行动确实重新发现了一些物种,其中包括胡拉油彩蛙。

  有时候,物种在被发现的时候就已经濒临灭绝了。

  厄瓜多尔安第斯山脉的曼杜里亚谷玻璃蛙是在矿区被新发现的,因此谁也无法肯定它们能否继续生存。

(译者:流浪狗)
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