为数不多的象海豹“超级妈妈”产下了若干幼崽

撰文:CARRIE ARNOLD
 
为数不多的象海豹“超级妈妈”产下了若干幼崽
一只北象海豹妈妈和她的幼崽依偎在一起。
摄影: MARC MORITSCH, NAT GEO IMAGE COLLECTION
 
  每年12月,加州北部的新年州立公园( Año Nuevo State Park)都会迎来3000多只北象海豹,它们不远万里,从寒冷的太平洋水域赶来此地繁殖。
 
  对象海豹妈妈来说,这是一场与时间的赛跑。因为它们要在一个月的时间里完成生产、喂养幼崽、断奶、返回大海觅食、恢复体力等任务。
 
  这种生活方式听起来极其残酷,许多雌性象海豹会在生育几只幼崽后死亡。最近,科学家们收集了半个世纪以来7700多只北象海豹妈妈的数据,并对其进行了分析,结果表明,只有一小部分长寿的“超级妈妈”承担起了养育种群中大多数幼崽的重任。其中一些北象海豹妈妈在23年的生命中抚育了17只幼崽。
 
  这些超级妈妈们一般会在四岁多时开始生育,因为这个年龄段的北象海豹更强大、更健康、更有经验,而它们生育的后代也会更健壮,之后更有可能孕育自己的孩子。
 
  “这对我们来说是一个惊喜,”加州大学圣克鲁兹分校的生态学家Burney Le Boeuf说道。“这些超级妈妈们决定了种群的未来。”
 
  20世纪初,北象海豹差点因过度捕猎而灭绝,了解它们的种群结构后,我们就能知道它们是如何恢复的。
 
长得快,死得早
 
  Le Boeuf 和同事们注意到,在新年州立公园发现的大多数雌性北象海豹都很年轻,只有几岁大。因为它们在种群中占很大比重,科学家们之前一直认为这些年轻的妈妈们承担着照顾大部分幼崽的重任。然而,调查数据却给出了令人惊讶的结论。
 
  当科学家们将存活时间够长、足以交配并繁殖后代的雌性幼崽数量纳入研究范围之后,他们发现生育过10个或更多后代的雌性幼崽只占6%,而它们生育的幼崽数量占栖息地幼崽总数的55%。其中一些超级妈妈们在一生中会产下多达20只幼崽,它们只占所有雌性数量的不到1%。
 
  1967年,Le Boeuf第一次见到了象海豹,当时他刚开始在加州大学圣克鲁兹分校担任教授,从那之后,他便一直在这片象海豹繁殖地研究。如今,Le Boeuf已经处于半退休状态。
 
  “第一次见到象海豹时,我感到惊讶。我在回学校的路上起草了一份方案,”Le Boeuf说道。为了追踪个别海豹,Le Boeuf发明了一种彩色塑料标签,上面印有特别组合过的数字和字母,可以插入海豹后肢中,且不会给它们带来伤害。
 
  项目初期阶段获得的数据证实了一些假设:雌性象海豹在4岁左右发育成熟,之后,它们几乎每年都会生育一只幼崽,直到死亡。有些海豹在四岁之前就成为了母亲,但因为自身还未发育成熟,所以怀孕时汲取的能量通常只会促进它们自身的成长和发育,而它们产下的幼崽往往体型较小,存活的可能性也更小。这些年轻妈妈的体重也更轻,更有可能英年早逝。
 
更多的爱
 
  研究表明,在捕食者、饥饿和遗弃等因素影响下,幼崽的死亡率也很高,75%的幼崽会在自己能够生育幼崽前死亡。与南象海豹的高存活率相比,这简直是个天文数字,纽芬兰纪念大学海洋生物学博士Elena Salogni说道。
 
  但是超级妈妈们倾向于抚养幸存下来的幼崽。“这些妈妈们体型更大,更有经验。它们可以更好地保护它们的幼崽,”Salogni 说道。
 
  这项研究凸显了动物种群长期性研究的重要性,她补充道:“大多数短期研究并不能说明长寿的原因。”在这项研究中,这是一个至关重要的变量——当你每年只能生育一只幼崽时,拥有更多幼崽的唯一方法就是活得更长。
 
  至于什么造就了超级妈妈, Le Boeuf并不确定。
 
  “如果让我从一群象海豹中选出超级妈妈,我认为自己做不到,”他说道。但“不知怎的,它们自己就出现了。”
 
(译者:陌上花开)
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