这不是哺乳动物的专利,蜘蛛竟然也有“乳汁”!

这不是哺乳动物的专利,蜘蛛竟然也有“乳汁”!
说起来你也许不信,这其实并不是蚂蚁,而是一只雌性大蚁蛛(Toxeus magnus),是一种跳蛛。
摄影:RUI-CHANG QUAN
 
撰文:JASON G. GOLDMAN
 
  斑马、蝙蝠、熊、鲸鱼、老虎、人类,有什么共同点?答案是它们都会用乳汁喂养刚出生的宝宝。这也是哺乳动物的典型特征。
 
  不过根据11月29日发表于《科学》杂志的研究,一种原产于东南亚的跳蛛也能做到这一点。科学家们发现,这种名为大蚁蛛的蜘蛛会给宝宝喂食自己身体分泌的液体。这种液体营养丰富,含有糖、脂肪和蛋白质的溶液,所以研究人员称之为“乳汁”。这次研究由中科院的生物保护学家陈占起领队。
 
  也许最让人惊讶的是,这些幼蛛在性成熟后仍会喝妈妈的乳汁。加拿大麦克马斯特大学的进化生态学家Jonathan Pruitt表示:“这非常诡异。父母一直照顾到雌性后代成年,这一点太不可思议了。”
 
  这种行为在进化方面的意义也令人吃惊。
 
这不是哺乳动物的专利,蜘蛛竟然也有“乳汁”!
在实验室的蜘蛛巢里,一群3天大的幼蛛正躲在妈妈身下。
摄影:RUI-CHANG QUAN
 
煞费苦心的蜘蛛妈妈
 
  虽然蜘蛛乳汁听起来很奇怪,但它确实符合我们所知道的蜘蛛育儿方式。
 
  尽管被认为是孤独的生物,但各种蜘蛛都会照顾后代。Pruitt负责研究蜘蛛的社会行为,他说:“很多雌性蜘蛛会保护卵囊,甚至顾不上吃东西。一些蜘蛛还会打开卵囊,让幼蛛骑在在自己的背上,就像搭乘神奇校车一样。”
 
  另一些雌性蜘蛛甚至会像鸟儿一样,把预消化的食物喂给孩子。Pruitt补充说,一些蜘蛛妈妈不惜把自己的身体液化,让幼蛛食用。
 
  但这是科学家第一次见到蜘蛛用乳汁一样的液体喂养幼蛛。
 
这不是哺乳动物的专利,蜘蛛竟然也有“乳汁”!
一只雌性大蚁蛛在野外筑巢。
摄影:RUI-CHANG QUAN
 
乳汁从何而来?
 
  爱达荷大学的哺乳生理学家Amy Skibiel也确认:“松散定义的乳汁,指的是养育婴儿的营养物质,所以那也可以被认为是乳汁。”
 
  “如果知道其他非哺乳动物也会产生乳汁一样的液体,也许我们就不会那么惊讶,”Skibiel说道。一些鸟儿,比如鸽子、火烈鸟和企鹅,它们会把上皮细胞产生的一种叫做“嗉囊乳”的物质,喂给幼鸟。众所周知,蟑螂也会分泌一种乳汁,用来维持胚胎的发育。
 
  不过在大蚁蛛身上,陈占起和团队认为,这种行为更像哺乳动物的哺乳行为。和很多哺乳动物一样,刚孵化出来的幼蛛完全依靠乳汁来满足营养需求,即大蚁蛛幼蛛出生后的20天。
 
  在一次演示实验中,研究人员用胶闭合了蜘蛛妈妈的生殖沟,那里会分泌乳汁。结果所有幼蛛在出生后11天里全部死亡。
 
照顾小蜘蛛
 
  研究人员发现,即使等到小蜘蛛长到足够大,可以自己觅食,它们仍会在之后的20天里吸食妈妈的乳汁。而且雌性幼蛛(非雄性)甚至在性成熟后继续接受哺乳。
 
  在未成熟期和成熟期,被剥夺乳汁的蜘蛛要用更多的时间觅食,对于它们而言,乳汁不再是生存的必须。但研究人员猜测,在野外,乳汁可能对生存有积极的意义,因为在巢穴外面觅食会增加被捕食的风险。
 
  不过,虽然在生命的某些阶段,乳汁至关重要,但对于幼蛛而言,母体照顾和乳汁同等重要,是持久存活的保证。实验中,20天后,蜘蛛妈妈被允许继续待在巢里,但禁止喂养幼蛛,结果发现,和那些与妈妈完全分离的同类相比,这些幼蛛身上的寄生虫更少。
 
  研究人员共观察了19个不同巢穴里的187只幼蛛,那些既有母体照顾又有乳汁的幼蛛存活率为76%;20天后离开母体的幼蛛存活率降低了20%,大约只有50%。
 
乳汁的多种用途
 
  蜘蛛妈妈还会让乳汁直接落入巢里,这表明乳汁在喂养幼蛛之外,可能有别的用途。Skibiel说:“还有一些问题没有找到答案,它们或将帮助我们判断,从功能性角度来看,这是否类似于哺乳动物的哺乳行为。”
 
  在哺乳动物身上,乳汁最初的进化目的不是为了提供营养。相反,哺乳更像是妈妈给婴儿注入免疫系统,为它们提供抗体,或者像鸭嘴兽那样,让胎儿保持湿润。
 
  虽然在哺乳动物大家庭之外进化出类似乳汁的液体比较罕见,但除了蜘蛛以外,别的物种没准也有乳汁。Pruitt说:“我越想越觉得,这种情况很有可能到处都在发生。我们有5万种已有描述的蜘蛛,我可以肯定这不是唯一有乳汁的蜘蛛。”
 
(译者:Sky4)
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